Neill Blomkamps 'Oats Studio': om de haverklap een nieuwe sci-fi kortfilm

Experimenteren met kortfilms à la Neill Blomkamp

 


 

De Zuid-Afrikaanse regisseur Neill Blomkamp kende zijn grote doorbraak nadat hij, met dank aan Peter ‘Lord of the Rings’ Jackson, zijn kortfilm Alive in Joburg kon omtoveren naar de volwaardige langspeler District 9. Intussen heeft hij nog enkele andere langspeelfilms op zijn naam staan, zoals Elysium, maar ook Chappie waarvoor hij zich baseerde op zijn allereerste kortfilm Tetra Vaal. Even leek het er zelfs op dat hij zijn grote droom kon waarmaken met de aankondiging van Alien 5. Dit project lijkt intussen aan een stille dood gestorven, maar uit een compleet andere hoek kwam dan toch verrassend nieuws…

 

OATS STUDIOS

Begin vorige maand lanceerde Blomkamp zijn eigen productiehuis Oats Studios - met een twist! De experimentele kortfilms van de studio worden namelijk via YouTube en het videogameplatform Steam gratis en voor niks vertoond. Hoe ze hun productiekosten dan terug verdienen? Wel, via Steam stelt de studio alle 3D-files, opnames, geluidsopnames, concept art, enz. te koop.

De achterliggende gedachte van deze manier van werken voor de regisseur is dat het hem toelaat zeer creatief te zijn, te experimenteren en dat hij bovendien een ongeziene interactie krijgt met zijn publiek. Zo laat hij het publiek creatief aan de slag gaan door zijn kortfilms door hen te laten remixen, anderzijds ontdekt hij makkelijker welke kortfilms resoneren bij de fans. Dat laatste is voor hem een potentieel draagvlak om de korte films eventueel om te zetten tot langspelers.

Intussen verschenen de eerste kortfilms op het net onder de noemer ‘Volume 1’. We mogen gerust zeggen dat ze de moeite zijn.

 


 

'RAKKA'
(***)

De eerste film die de studio uitbracht, was Rakka. Deze alien invasion film lijkt wel de tegenpool van District 9, want de buitenaardse wezens bezoeken dit keer ónze planeet om ze over te nemen. Alle hoop voor de mensheid lijkt verloren, maar een kleine verzetsgroep blijft weerstand bieden. In een laatste wanhoopspoging gebruiken ze een geheim wapen: Amir, een ontsnapte gevangene die na het geëxperimenteer van de aliens een bijzonder talent kreeg.

Rakka heeft geen klassieke verhaalstructuur, maar bestaat uit drie delen die elk de invasie vanuit een andere point-of-view vertellen. In het eerste krijgen we een vrij algemene schets van de indringing; een verzetslid vertelt via een voice-over wat er gebeurt. Vervolgens maken we kennis met Nosh, een pyromaan die door de raid vrij spel kreeg en zich nu helemaal in zijn nopjes voelt in deze nieuwe wereld. Ten slotte gaat de film dieper in op Amir en de verzetsgroep, om te eindigen met een indrukwekkend actietafereel.

Door de verhaalstructuur en de uitzonderlijke manier van vertellen, lijkt Blomkamp vooral geïnteresseerd in het opbouwen van deze fictieve wereld en het creëren van een bepaalde atmosfeer. Deze zijn opvallend duisterder dan zijn vorige projecten, met een continu dreigende en haast nihilistische toon. Toch wordt er ook met Amir een hoopvol, bijna evangelisch element geïntroduceerd.

Het abrupte einde speelt ietwat in het nadeel van de film, al valt dat vooral te begrijpen vanuit de visie dat deze projecten nog niet ‘af’ zijn. Toch zorgt Rakka nu al voor een boeiende kijkervaring, vooral omdat Blomkamp alles stijlvol en met een gepaste dreigende muziekscore in beeld brengt. De speciale effecten kregen op het net al terecht veel aandacht. Verder is het ook leuk om sci-fi veteraan Sigourney Weaver (Aliens, Avatar) te spotten tussen de cast van nobele onbekenden.

 

 

 

'FIREBASE'
(**)

Niet veel later volgde Firebase: een mix tussen oorlogsfilm & bovennatuurlijke horror.  Het openingsbeeld van een verminkte soldaat, vastgebonden aan een paal, zet onmiddellijk de toon. Op dromerige elektronische muziek zijn we vervolgens getuige van tal van vreemde taferelen, gefilmd tijdens de Vietnamoorlog. Blomkamp gebruikt hier een visuele stijl die de handheld-camerabeelden van destijds nabootst.

We maken kennis met Hines, een lone wolf die jaagt op een mysterieuze entiteit die de naam ‘River God’ draagt. Wanneer de CIA denkt een spoor te hebben gevonden van die laatste, roepen ze Hines' hulp in. De sleutel tot het elimineren van die 'River God' lijkt soldaat Bracken te zijn - de enige overlevende van de aanval op Firebase Tarheel.

Net als Rakka, is het duidelijk dat ook Firebase een opstap is naar iets groter. We krijgen dus vooral veel expositie en sfeerbeelden voorgeschoteld, met als grootste doel het scheppen van een nieuwe wereld. Dit universum is bovendien origineler en interessanter dan dat van Rakka. Mede omdat Blomkamp de bovennatuurlijke verschijnselen linkt aan een metafysisch idee die zegt dat we in een simulatie leven en dat sommige mensen deze gesimuleerde realiteit kunnen doorbreken.
Wederom laat de regisseur je tot op het uiterste puntje van je stoel schuifelen. Net op het moment dat dé grote confrontatie er lijkt aan te komen, begint de aftiteling te lopen.

Firebase mag daardoor dan wel opnieuw vooral een teaser zijn, het is wel een visueel verrukkelijke kortfilm. Met effecten die veel te goed zijn voor een project van deze schaal. Enkel is het spijtig dat het acteerwerk bedenkelijk zwakker is in vergelijking met Blomkamps eerdere films - dat gaat ten koste van de kracht van enkele cruciale scènes.

 

DE TOEKOMST?

Tussen deze twee projecten door, maakte de studio ook nog de hilarisch, foute en gore jaren tachtig faux-infomercial Cooking With Bill - Damasu 950. Maar Blomkamp blijft zijn liefde voor science-fiction duidelijk op de voorgrond plaatsen. De volgende kortfilm van 'Volume I' komt er binnenkort aan: op woensdag 12 juli om precies te zijn. Het lijkt een heerlijke body-horror creature feature te worden.

Verder zijn we benieuwd naar welke andere creatieve projecten de nieuwe studio nog zal weten te realiseren, en vooral hoe Rakka en Firebase nog zullen evolueren - hopelijk als langspeelfilms of misschien zelfs episodische kortfilms? Wij volgen het op de voet.

 

 

Jeroen Van Rossem